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La peste peut-elle revenir en Europe ?

Charnier de Londres. 15/03/13
Charnier de Londres. 15/03/13

Il y a quelques semaines, lors de travaux de forage à la City, une quinzaine de squelettes ont été déterrés. Des victimes de Jack l’Eventreur ? Non, d’un autre serial killer autrement plus efficace : la peste. Des tests doivent encore être opérés, mais les archéologues en sont quasiment sûrs : il s’agit bien d’un charnier abritant des victimes de la grande peste du XIVe siècle. Pourquoi en sont ils si sûrs ? Parce que des documents datant des années 1500 suggèrent qu’il pourrait y avoir jusqu’à 50000 cadavres enterrés dans cette zone de Londres!

Si aujourd’hui, la peste n’existe quasiment plus en Europe depuis trois siècles, elle tue encore plus de 600 de personnes dans le monde chaque année. Alors pourquoi une résurgence de la maladie ne se représenterait-elle pas sur le Vieux Continent ? Et quels seraient les risques compte tenu de notre résistance de plus en plus grande aux antibiotiques ?

Qui est Yersinia Pestis ?

La peste, de son petit nom Yersinia Pestis, est une bactérie qui survit dans le sang des mammifères, notamment des rats, souvent accusés de répandre la maladie. En réalité, ce sont les puces les véritables responsables puisqu’elles transmettent le bacille à l’homme après avoir sucé le sang contaminé des rongeurs.

Quant à l’origine de la contamination des rongeurs, le doute subsiste : des travaux d’expérimentation, menés dans les années 1950, ont montré une persistance de la bactérie de la peste dans le sol. Les rongeurs fouineurs seraient alors contaminés par ces sols par inhalation, mais les résultats n’ont jamais été confirmés.

Scène de la peste de 1720 à la Tourette, de Michel Serre
Scène de la peste de 1720 à la Tourette, de Michel Serre

Il existe plusieurs types de pestes : la peste noire, également appelée peste bubonique, la peste septicémique et la peste pneumonique. Je vous épargnerai le détail de chacune d’elle. Sachez tout de même que la peste pneumonique (qui touche les poumons) est la plus contagieuse car elle passe par les voies respiratoires et peut se transmettre par la toux. La bubonique, elle, (la forme la plus courante de la maladie) vous laisse à jamais d’énormes traces sur tout le corps si vous en réchappez … ce qui est rarement le cas (il colonise les organes et le sang, et provoque une septicémie fatale). Sympa hein?

Les grandes épidémies 

Les grandes épidémies de peste

Yersinia Pestis est responsable des pires épidémies de l’histoire. A côté, H1N1 peut aller se rhabiller. On peut noter la grande peste d’Athènes, en -430, ou la peste de Justinien, qui a sévi entre entre le VIe et le VIIe siècle dans tout le bassin méditerranéen.

Mais la palme revient à la pandémie de Peste Noire du milieu de 1347. Elle a littéralement décimé l’Europe : entre 30 et 50% de la population ont passé l’arme à gauche, soit 25 millions de personnes ! Il faut dire que la peste est friande des endroits insalubres, de la grande misère, et des organismes affaiblis par la famine. Ca tombe bien: en 1347, les famines se succèdent déjà depuis plusieurs années (en raison d’un refroidissement climatique peut-être dû à l’éruption d’un volcan ou la chute d’une météorite) et la guerre de 100 ans fait rage (par dessus le marché) depuis déjà 10 ans… De quoi mettre en appétit la peste noire, qui arrive à Marseille, à bord de bateaux génois en provenance de Crimée.

Jusqu’au XVIIIe siècle, des épisodes majeurs de peste se déclarent encore régulièrement en Europe : à Toulouse en 1628, à Londres en 1666 et à Marseille en 1720. Celle de Marseille fit entre 90 000 et 120 000 victimes sur une population de 400 000 habitants. Celle de Londres, elle, provoqua la mort de 75000 personnes. L’épidémie fut éradiquée avec le grand incendie de Londres qui survint la même année (1666 fut renommée année du diable par les Anglais… on comprend pourquoi).

Aujourd’hui, c’est surtout en Afrique et en Asie que la maladie frappe le plus. L’Amérique Latine est également touchée, ainsi que les Etats-Unis, qui comptent en moyenne une dizaine de victimes de la peste chaque année*. Au total, il y aurait eu 50 00 cas de peste entre 1990 et 2009, répartis dans une trentaine de pays, dans le monde. En France, les derniers cas avérés remontent à 1945, en Corse.

Bleu ciel : Cas de peste reportés, 1970–1998. Bleu foncé : Présence du pathogène chez les animaux.

 

Comment lutter contre la peste ?

  • Avant

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Il est loin le temps où les médecins s’affublaient de longues robes noires et de becs d’oiseaux remplis de plantes médicinales ! Au Moyen-Âge, totalement démunie face aux maladies graves comme la peste, la population invoque les saints pour se soigner. Par ailleurs, l’épidémie étant une punition divine, il faut donc se repentir. Comment ? En brûlant les hérétiques et les lépreux, en se flagellant, en torturant les juifs, accusés de propager la maladie… Des méthodes pas très efficaces contre la peste, vous vous en doutez.

L’autre méthode, c’est de faire des saignées : ce qui n’a pour d’autres effets que d’achever les patients. Le troisième traitement consiste en trois verbes, qui vous rappelleront un film récent : «Cito, longe fugeas, et tarde redeas», c’est-à-dire «Pars vite, longtemps, et reviens tard»… ce qui revenait à accélérer la propagation de la maladie.

  • Maintenant

Heureusement, depuis cette époque, nous avons des traitements autrement plus efficaces : la peste se soigne par les antibiotiques. Seul problème : non seulement les malades n’y ont pas toujours accès (dans les zones endémiques, il est impossible de prendre des antibiotiques en continu), mais en plus, les résistances aux médicaments sont de plus en plus importantes. Qu’adviendrait-il alors si la maladie revenait frapper nos contrées ? Si la peste était utilisée comme arme chimique ? En cas de résistance aux antibiotiques, il faudrait trouver d’autres solutions, et vite.

seringueMais pas de panique… A l’heure actuelle, le meilleur moyen pour se prémunir de la peste reste l’assainissement du milieu : l’histoire a montré qu’une population avertie, couplée à une politique sanitaire efficace, était l’idéal pour contrôler la maladie. Ce qui n’est pas toujours facile à réaliser dans les foyers actifs de la peste situés dans les pays en développement (République démocratique du Congo, Madagascar).

Aujourd’hui, les chercheurs continuent toujours de chercher un vaccin

*Ce chiffre étonnant est le résultat de l’épidémie de Hong-Kong, au début du XXe siècle, et des bateaux qui ont importé rats et puces infectés dans le port de San Francisco.

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L’actu de la semaine (15 février 2013)

Cette semaine, et tout particulièrement au lendemain de la Saint-Valentin, l’actualité est très hot… Au programme, des lunes, du feu, un trou et un pénis jetable. Qui a dit que la science ne donnait pas envie ?

– L’info du jour, c’est bien sûr la pluie de météorites qui s’est abattue en Russie. Dans l’Oural, une météorite d’une dizaine de tonnes s’est désintégrée avec pertes et fracas : le choc a cassé les fenêtres et les murs de centaines de bâtiments, la traînée de feu et de fumée s’est étalée sur des kilomètres dans le ciel. Les derniers rapports font état d’au moins 1000 blessés autour de la ville de Tcheliabinsk. Et de mémoire d’homme, c’est bien la première fois que la chute d’une météorite sur Terre fait autant de victimes ! Les images qui circulent sur le net sont étonnantes.

– Rien à voir (ou presque) mais l‘astéroïde 2012 DA14 passe justement à proximité de la Terre la nuit prochaine. Beaucoup sont inquiets, même si la NASA assure qu’il n’y a aucun risque de se faire percuter. Mais si c’était quand même le cas ? Science et Avenir se penche sur la question et fournit même un simulateur pour voir les dégâts que ça pourrait causer en fonction du lieu de l’impact.

– En attendant, les lunes de Pluton attendent un nom et c’est aux internautes de leur donner ! Faîtes votre choix parmi la liste établie par Seti et apprenez pourquoi on n’y trouve que des noms issus de la mythologie.

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Trou réalisé sur Mars par Curiosity

– Notre ami Curiosity a creusé son premier trou sur Mars ! Le petit est équipé d’une foreuse pour prélever des échantillons dans le sol. Voilà. Autrement rien de neuf de ce côté là.

On sait enfin d’où viennent les rayons cosmiques, ces particules à haute énergie qui bombardent la Terre en permanence. Ils viennent de l’explosion des supernovas. Les chercheurs hésitaient avec les trous noirs mais leurs résultats aboutissent bien aux géantes rouges. Voilà donc un grand mystère de la physique enfin résolu. Pfiouuu !

– Retour sur Terre avec l’info de la semaine que vous attendiez tous : les limaces de mer ont une vie sexuelle trépidante ! Ces curieux animaux ont en effet un pénis jetable (c’était pas une blague), dont ils se débarassent après chaque copulation. Mais pas d’inquiétude, ça repousse comme ça indéfiniment. Nous voilà rassurés.

limace de mer– Les membres de tortue eux en revanche ne repoussent pas. C’est pourquoi des Japonais se sont mobilisés pour créer des prothèses de nageoires à une pauvre tortue qui n’avait que des moignons (le reste ayant été bouffé par un requin).

– Toujours dans l’océan, une guerre qui fait des milliards de morts chaque seconde… celle qui oppose bactéries et virus. Ces bactéries, appelées SAR11, sont essentielles car elles recyclent le carbone et la matière organique.  Heureusement, malgré des attaques répétées de virus, elles continuent à se multiplier et ce, grâce à de formidables capacités d’adaptation génétique.

– La bonne nouvelle de la journée c’est que l’ONU va enfin s’occuper de la protection de la haute mer, où les ressources sont pillées dans la joie et la bonne humeur sans qu’aucun droit ne limite la pêche. Aujourd’hui, il faut savoir que les trois-quarts des stocks mondiaux de poissons sont surexploités, c’est-à-dire pêchés au-delà de leur capacité de reproduction.

Photo AFP
Photo AFP

– Moins bonne nouvelle : la palme de la rubrique WTF revient à la Commission européenne. Alors même que l’affaire de la viande de cheval retrouvée dans des lasagnes remet en question l’origine notre nourriture et les conséquences sanitaires qui en résultent, ces d*bil*s de la Commission n’ont rien trouvé de mieux à faire que d’autoriser à nouveau l’emploi de farines animales pour nourrir les poissons d’élevage. Celles là même qui avaient été interdites suite à la crise  de la vache folle. Je ne prends jamais parti mais là franchement il y a des limites.

– Du coup pour la peine, je vous mets cet extrait du film Samsara, qui fait froid dans le dos et qui sort au cinéma le 27 mars.

– Et pour continuer dans la rubrique des choses pas franchement plus réjouissantes : le sarcophage de Tchernobyl s’est effondré et personne ne semble s’en préoccuper, le nombre de cas d’Alzeihmer devrait tripler d’ici 40 ans et ça aussi tout le monde s’en fout, les parents de Toutankhamon étaient cousins et pas frères et soeurs (ça pour le coup on s’en fout un peu), et Venise est sous l’eau !

– Mais heureusement, on a réussi à recréer en 3D le visage d’Henri IV, alors forcément, on se sent mieux.

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